La hermana mayor del Internet se apagará

Quienes navegan por internet suelen hacerlo a través de navegadores como Firefox o Chrome, que usan el sistema World Wide Web. Sin embargo, hace un par de décadas, la web era uno de varios protocolos con nombres hoy olvidados como Gopher, Usenet o Archie, e incluso redes independiente como Compuserve o la francesa Minitel.

En el país galo, la empresa de telecomunicaciones France Telecom  junto con el servicio de correos nacional, lanzaron un sistema de comunicaciones bajo la marca Minitel para reemplazar el uso de directorios telefónicos en papel. Definida como un servicio de videotexto, operaba con un principio similar a lo que hoy es la web: a través de búsquedas y menús, los usuarios podían conectarse a la red usando una terminal vía módem telefónico que podía instalarse en casa o en lugares públicos. Todo esto en el año de 1982, cuando internet era sólo un experimento de laboratorio en universidades norteamericanas.

El éxito de Minitel fue rotundo: su facilidad de uso (la interfase sólo usaba texto), la gratuidad del servicio (France Telecom instaló sin costo terminales a sus abonados que lo desearan) y su buscador de infomación (como hoy hace Google, unos cuantos teclazos daban con información sobre personas y lugares) crearon una explosión de servicios en línea: desde venta de boletos y servicios bancarios hasta salas de conversación y ligue en una versión para adultos llamada Minitel Rose.

Con los años, Minitel se convirtió en parte de la cultura popular francesa: grupos de música se inspiraron en su nombre  e incluso apareció en series de televisión, sin mencionar que con el tiempo surgieron imitaciones como Ibertex en España y Videotel en Italia. En la misma Francia se estima que para finales de la década de 1980 había una terminal Minitel en más de 9 millones de hogares galos.

Sin embargo, la invención del sistema de navegación por hipertexto World Wide Web en 1991 por parte del académico Tim Berners-Lee simplificó los antes complicados sistemas de navegación por internet y creó una alternativa frente a los sistemas basados en texto. Peor aún, el modelo de negocio de Minitel era restrictivo: sólo servicios aprobados por France Telecom podían operar en la red y se limitaba la competencia en mercados como el de noticias, donde sólo periódicos y agencias de noticias registradas podían colocar sus contenidos.

Así las cosas, para finales de la década de 1990, el sistema había sido rebasado por la popularidad de la web, y aunque se hicieron intentos para revivir el servicio (exportándolo hacia otros países o haciéndolo compatible con la World Wide Web), la realidad es que nunca dejó de ser un servicio popular sólo en Francia y este junio Orange (empresa de France Telecom que opera Minitel hoy día) anunció que el servicio sería dado de baja para este sábado 30 de junio, apagando la conectividad de alrededor de 800 mil terminales que todavía siguen en servicio.

Minitel deja un legado que va del primer movimiento social coordinado usando una tecnología digital (una huelga estudiantil en1986) hasta el desarrollo de un lenguaje abreviado, con el que nos despedimos de este servicio:

slt, té ki? / Hola, quién eres? (en francés)

Fuente: Quo

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